Dans un hôtel d’Hollywood, ils sont une centaine à mâchouiller leur crayon ou à froncer les sourcils sous la lueur vacillante d’un grand écran, concentrés sur le moindre détail qui les aiderait à identifier des films muets tombés depuis longtemps dans l’oubli.

[avec AFP]

Ces passionnés de cinéma visionnent des extraits de certains des milliers de vieux longs-métrages muets, stockés par la Bibliothèque du Congrès américain. Des films soigneusement conservés, bien que personne n’ait la moindre idée de ce qu’ils contiennent. L’institution organise chaque année sur son site de Packard, au pied des montagnes de Blue Ridge en Virginie, des ateliers réunissant experts et amoureux du cinéma.

« La Bibliothèque du Congrès est profondément attachée à enquêter, identifier, préserver et rendre accessible notre patrimoine cinématographique muet, dont une si grande partie est encore inconnue », affirme Greg Lukow, le chef de la section de conservation nationale audiovisuelle.

3/4 des quelque 11 000 films muets sont perdus

Pendant l’atelier, les participants cherchent des informations sur tablette ou smartphone, crient le nom d’acteurs, de lieux, de modèles de voiture ou de toute autre chose qu’ils reconnaissent à l’écran, pendant que le maestro du piano Ben Model accompagne en musique les extraits projetés.

Ces inconditionnels du 7e art s’appuient sur un savoir accumulé pendant toute une vie, des connaissances qui ne peuvent pas être trouvées sur une base de données sur internet ou en faisant appel aux participations sur Twitter.

Le site de Packard s’étend sur 18 hectares à quelque 120 kilomètres de Washington. Il abrite 7,5 millions de films, d’émissions télévisées et radiophoniques et d’enregistrements rangés sur presque 150 km de rayons. Un peu plus de la moitié des 763 extraits montrés depuis 2012 a été identifiée, au cours des ateliers ou lors de recherches ayant suivi.

Selon une étude de 2013 de la Bibliothèque du Congrès, les trois-quarts des quelque 11 000 films muets sortis par les grands studios entre 1912 et 1929 sont aujourd’hui perdus. Parmi les bijoux retrouvés grâce aux ateliers, figurent un dessin animé de 1928 de Walt Disney, une comédie de John Ford de 1927 et L’Ombre blanche, l’une des premières œuvres sur laquelle ait travaillé Alfred Hitchcock.



 

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